Por qué los niños deben pasar menos tiempo sentados (y no es sólo para evitar la obesidad)

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Incentivar a niños y niñas a que hagan ejercicio físico y estén en movimiento no sólo es bueno para su salud física, sino también para su salud mental. Es que pasar demasiado tiempo sentado sin hacer nada y el comportamiento sedentario se vinculan con un mayor riesgo de síntomas depresivos durante la adolescencia​.

Esa es la conclusión a la que arribó un nuevo estudio dirigido por University College de Londres (UCL) -publicado en la revista Lancet Psychiatry-. tras comprobar que una hora adicional de actividad liviana (como caminar o hacer tareas) diariamente a los 12 años se asocia con una reducción del 10% en los síntomas depresivos a los 18 años.

«Nuestros hallazgos muestran que los jóvenes que están inactivos durante una gran parte del día durante la adolescencia presentan un mayor riesgo de depresión a los 18 años.

Descubrimos que no solo las formas de actividad más intensas son buenas para nuestra salud mental, sino cualquier grado de la actividad física que puede reducir el tiempo que pasamos sentados es probable que sea beneficiosa», explica el autor principal del estudio, estudiante de doctorado en Psiquiatría en el UCL Aaron Kandola.

«Deberíamos alentar a las personas de todas las edades a moverse más y sentarse menos, ya que es bueno para nuestra salud física y mental», asegura.

El equipo de investigación utilizó datos de 4.257 adolescentes, que participaron en investigaciones longitudinales desde el nacimiento como parte del estudio de cohorte Niños de los años 90 de la Universidad de Bristol. Niños y niñas usaron acelerómetros para rastrear su movimiento durante unas 10 horas durante al menos tres días, a los  12, 14 y 16 años.

Los dispositivos informaron si el niño estaba participando en una actividad ligera (que podría incluir caminar o pasatiempos como tocar un instrumento o pintar), en actividades de moderadas a intensas (como correr o andar en bicicleta), o si eran sedentarios.

El uso de acelerómetros proporcionó datos más fiables que los estudios previos que se basaron en que las personas informaran por sí mismas de su actividad, lo que arrojó resultados inconsistentes.

Los síntomas depresivos, como bajo estado de ánimo, pérdida de placer y poca concentración, se midieron con un cuestionario clínico. El cuestionario midió los síntomas depresivos y su gravedad en un espectro, en lugar de proporcionar un diagnóstico clínico.

Entre los 12 y 16 años, la actividad física total disminuyó en la cohorte, lo que se debió principalmente a una disminución en la actividad ligera (de un promedio de cinco horas y 26 minutos a cuatro horas y cinco minutos) y al aumento del comportamiento sedentario (de un promedio de siete horas y 10 minutos a ocho horas y 43 minutos).

Los investigadores encontraron que cada 60 minutos adicionales de comportamiento sedentario por día a los 12, 14 y 16 años se asociaba con un aumento en la puntuación de depresión del 11,1%, 8% o 10,5%, respectivamente, a los 18 años.

Aquellos con cantidades consistentemente altas de el tiempo pasado sedentario en las tres edades tenían un 28,2% más de puntaje de depresión a los 18 años.

Cada hora adicional de actividad física ligera por día a los 12, 14 y 16 años se asoció con puntajes de depresión a los 18 años que fueron 9,6%, 7,8% y 11,1% más bajos, respectivamente.

Los investigadores encontraron algunas asociaciones entre la actividad moderada a vigorosa a edades más tempranas y la reducción de los síntomas depresivos, aunque advierten de que sus datos fueron más débiles debido a los bajos niveles de actividad de esa intensidad (un promedio de alrededor de 20 minutos por día), por lo que los hallazgos no aclaran si la actividad moderada a vigorosa es menos beneficiosa que la actividad ligera.

Si bien los investigadores no pueden confirmar que los niveles de actividad causaron cambios en los síntomas depresivos, los investigadores tomaron en cuenta factores potencialmente confusos, como el estado socioeconómico, el historial de salud mental de los padres y el tiempo que llevaban puesto el acelerómetro, y evitaron la posibilidad de causalidad inversa ajustando su análisis para dar cuenta de las personas con síntomas depresivos al inicio del estudio.

«Es preocupante que la cantidad de tiempo que los jóvenes pasan inactivos aumentó constantemente durante años, pero ha habido una sorprendente falta de investigación de alta calidad sobre cómo esto podría afectar la salud mental.

El número de jóvenes con depresión también parece estar creciendo y nuestro estudio sugiere que estas dos tendencias pueden estar vinculadas», agrega Kandola.

El autor principal del estudio, el doctor Joseph Hayes, del UCL Psychiatry y Camden and Islington NHS Foundation Trust, apunta que «muchas iniciativas promueven el ejercicio en los jóvenes, pero estos hallazgos sugieren que la actividad ligera también debería recibir más atención».

«La actividad ligera podría ser particularmente útil porque no requiere mucho esfuerzo y es fácil adaptarse a las rutinas diarias de la mayoría de los jóvenes -continúa-.

Las escuelas podrían integrar la actividad ligera en los días de sus alumnos, como clases de pie o activas. Pequeños cambios para nuestros entornos podría facilitar que todos seamos un poco menos sedentarios.»

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